A different approach towards talking heads in science videos

On the Challenges of Talking Head Performances; #performance; #camerawork

Blogarticle, published in the Media & Learning News, Belgium, 2018.

There are always two sides of the coin: in educational videos.  videos in higher education, there may be even three.


The Roman rhetorician Marcus Fabius Quintilian stated around 50 B.C.: „It is often the case that the same language is free in one speaker, foolish in another, and arrogant in a third.“ (1)  As ancient this quotation is – as true it is still today, and especially get visible when investigating educators, performing in front of a camera as so called Talking Head. One speaker might be shy and starts to freeze, a second nervously wiggles around and a third may be slightly hyperactive. “For some [speakers], it’s much easier to deal with the camera/studio situation. For scientists, it’s particular tricky to work with limited time restrictions of five or six minutes, and precisely, without reading aloud but still using a script, showing display a strong academic density in the delivered content without getting superficial and offhand.” (2)

And than, there’s the other side, the ones behind the camera. One highly underestimated fact lies in the interference of the speaker and the production set-up in the university broadcast studio. All of the following citations are transcripts during different video productions at different Universities.

- Educators are often put into a narrow interaction space: “You can’t move, otherwise you get out of my depth of field.”

- They have a hard time to manage the unfamiliar interaction with technical objects, e.g. Wacom, Slide on the side of the screen and not behind, click-apparatus on the side of a table, etc. »This is really difficult! My brain has to rethink all the time.«

- Or receive instruction from the media designers behind the camera on their performance, and although meant in a constructive way, camera such as “try to stand upright”, “shoulder's back”, “do not wiggle around...” It can be assumed, that such sentences not only impact the immediate performance, but get part of the self-referential function of the speech performance. The feedback addresses the unconscious bodyschema of the speaker, but not the bodyimage and therefore, he or her is not able to control such intrinsic movement patterns, which have been accumulated over years and years.

- Well, »I guess you’re learning to swim« is often the last hope of educators. But this hasn’t necessarily need to be like that.


But within media and film studies as well as applied filmmaking knowledge, we know that different media design can create completely different images of something or someone. The camera is like a weapon – and so is the postproduction. Out of every video-snippets in the stratosphere of webdata, we’re able to tell a vast majority of completely different stories.  Such knowledge from the filmmaking process can used to either support or hamper the performance of Talking Heads in terms of visual appearance, dynamic of speech-narration or affirmation of audio-visual argumentation, to name a few. As each speaker brings his or her own qualities, potentials and restrictions: There is no ‘one-style-fits-all’ approach to video media design. However, this is what we quiet often see in recent development at universities. While this helps to create a reasonable workflow, standardized production or even a Corporate Identity of an university, it also sometimes tries to unify scientific disciplines, educational content and the presentation of speakers.


To sum up, so yes, every educator who likes to get on board of the video production journey, needs to train him- or herself in speaking in front of a camera. There is no shortcut to it. And let’s be frank: every experienced media designer (filmmaker) will tell you a similar story: “How good are they on camera? First of all, there are some people; you just love to watch them perform. And then there are other people, like, ‘not really’.” (3). But there are also the ones behind the camera, the media designer who can either create a straight forward industrial mass production work-flow where ‘one-style-fits-all’ dominates, or they can co-design with the educators not only on the content transformation for videos, but only on a suitable design set-up for the individuality, discipline and content based needs for educational videos. In the end, the individual performance of the Talking Head and the chosen media design steers the dynamic of the video. To paraphrase Quintilian:

“It is often the case that the same [VIDEO STYLE] language is free in one speaker, foolish in another, and arrogant in a third.“

Well, and in the end, I still sometimes wish to sit with Quintilian in a Roman tavern, drink some red wine and have a vigorous discussion about these issues, which he couldn’t cover yet in his fantastic writings, as it still took the human race some years to develop the technology of moving images. Maybe new tech development of deep learning, Chatbots and VR will one day make it possible, to seriously have such an experience in the near future.

(1) Marcus Fabius Quintilian, Institutio Oratoria, Book 12.
(2) Original in German: “Es gelingt manchen besser, weil sie mit der Kamera-/Studiosituation besser umgehen können. Es ist insbesondere für Wissenschaftler schwierig, sich mit der Anforderung auf fünf oder sechs Minuten begrenzt, sehr präzise, ohne vorzulesen aber doch gescriptet und mit der entsprechenden ›Flughöhe/Dichte‹ und dem akademischen Anspruch an das zu vermittelnde Wissen [nicht] oberflächlich, jovial oder flapsig zu werden.“ Expert Interview with Felix Seyfarth, HSG, St. Gallen, in Zurich, 2015, in: (forthcoming) Spring 2018: Media Design Expertise for Videos in Higher Education – a Collection of Interviews with Lecturers, Filmmakers and Communication Experts from the Fields of Science Teaching, Media Design, Gesture Studies and Digital Education).
(3) Expert Interview with Chris Boebel, MIT, in Boston, 2015, in: (forthcoming) Spring 2018: Media Design Expertise for Videos in Higher Education – a Collection of Interviews with Lecturers, Filmmakers and Communication Experts from the Fields of Science Teaching, Media Design, Gesture Studies and Digital Education).

Talking Heads - eine frage der definition

Text extract from: "Bewegtbilder der Wissenschaft und ihr Mediendesign".

English translation will follow soon.


Der Begriff des Talking Heads ist im Kontext von akademischen Videos weitgehend etabliert und trägt in sich keine negative Denotation. Diese Akzeptanz ergibt sich daraus, dass die Majorität der Videos im Hochschulfeld einen Talking Head – und diesen oft alleine vor einer weißen Wand oder im Vorlesungssaal – zeigen. In Kontrast zur Bedeutung des Talking Heads steht jedoch die kritische Definition im Filmlexikon der Universität Kiel:


Talking Head (def.): Eher ironische Bezeichnung für die Dominanz der vor allem in Fernsehdokumentationen auftretenden »sprechenden Köpfe« von Interviewten, die meist in halbnaher bis naher Einstellungsgröße aufgenommen werden (sei es, vor einem szenisch-sprechenden Hintergrund – Bücherwände für Geisteswissenschaftler, Labore für Chemiker, Archivregale für Historiker etc. –, sei es vor einer neutralisierten, meist monochrom schwarzen Fläche). Die Inszenierung wirkt statisch, ist visuell wenig ansprechend, verlagert die Aufmerksamkeit ganz auf das Gesprochene [1].


Die kategoriale Subsummierung aller Darstellungen von wissenschaftlichen Experten als Talking Heads im Kontext von Bewegtbildern der Wissenschaft ist jedoch nicht einmal annähernd ausreichend differenziert, um die verschiedenen Darstellungsformate von sichtbaren Sprechern auszudrücken, denn die Performanz und Darstellung des Wissenden spielt eine essenzielle und oft unterschätzte Rolle in Bewegtbildern der Wissenschaft.


Wissenschaftliche Experten agieren im Bewegtbild nicht als neutrale Personen, sondern sie verkörpern den Kontext der Wissenschaft mit ihrer gesamten Erscheinung, ihrer Sprache und Körperlichkeit [2]. In der folgenden Untersuchung werden daher im Kontext von Theorien der Gestik, Rhetorik und Virtuosität von Sprechern die Herausforderungen der Performanz von Wissenschaftlern vor der Kamera und im Universitätsstudio beleuchtet [3]. Es ist jedoch hervorzuheben, »dass bereits aufgrund der grundlegenden, Film definierenden medialen Bedingungen der Körper an sich nie als eigentlicher präsent und unmittelbar gegeben, sondern immer bereits transformiert und filmisch vermittelt ist.«[4]


Insbesondere ist dabei einerseits der Kontrast zwischen dem in der Wissenschaft üblichen unpersönlichen Schreibstil und der Personenbezogenheit des aus populären Fernsehformaten bekannten Talking Heads auffällig. Andererseits steht im Sinne des Co-Designs von Bewegtbildern der Wissenschaft die Entscheidungen und Konsequenzen des Mediendesings mit einer kulturellen Prägung der Institution (Populär-)Wissenschaft und deren Interferenz mit dem sichtbaren Sprecher im erweiterten Diskurs [5]. Die Omnipräsenz von sichtbaren Sprechern und die weiteren dargestellten Aspekte unterstreichen, dass eine Untersuchung von Bewegtbildern der Wissenschaft ebenfalls eine Analyse von sichtbaren Sprechern inkludieren sollte.


[1]    Definition »Talking Head«, Filmlexikon Universität Kiel, http://filmlexikon.uni-kiel.de/index.php?action=lexikon&tag=det&id=7777 vom 23. April 2017.

[2]    Die Figur des Wissenschaftlers steht dabei in Bewegtbildern der Wissenschaft anhand Michael Hellermanns Erklärung in einem Spannungsfeld: »Der Wissenschaftler im Film ist eine Konstruktion, deren mediale Subjekteffekt, den sie produziert, in relativ starkem Kontrast zu den Gepflogenheiten des Wissenschaftssystem steht, wo das Objektivitätspostulat und der Kollektivgedanke wissenschaftlicher Forschung als limitierende Faktoren gleichermaßen gegen die Individualisierung von Erkenntnis als auch gegen die Zurechnung von Autorschaft wirken.« Michael Hellermann, Wissenschaft in Film und Fernsehen. Die mediale Morphologie audiovisueller Wissenschaftskommunikation, Berlin 2015,10.

[3] »Es gibt einen riesigen Unterschied selbst für erfahrene Dozenten, ob sie vor einem Seminar/Hörsaal oder vor einer Kamera/Greenscreen in einem Studio sprechen. Natürlich hilft es, wenn man Kameraerfahrung hat. Aber ich glaube, ein Schlüsselbegriff für mich ist Performance. Jedes Lehren ist Performance.« Felix Seyfarth: Experteninterviews, Zürich 2015.

[4]    Dennis Gräf, Stephanie Großmann, Peter Klimczak, Hans Krah, und Martietherese Wagner: Filmsemiotik: Eine Einführung in die Analyse audiovisueller Formate, Marburg 2011: 181.

[5]    Das Co-Design von Experten der Wissenschaft und Bewegtbildern referenziert auf einen gemeinsamen Prozess einer disziplinübergreifenden Wissensgenerierung und Produktion von akademischen Bewegtbildern zwischen Experten der Wissenschaft und des Mediendesigns.

more on the topic (see researchgate):

Publication: Language is (not) obvious. Asynchrone Bewegtbilder von Geste und Wort

Newspaper article: „Video ergo Scio – Bildung als Stilfrage“

Blogarticle: Simulierter Blickkontakt – Wie digitales Lehren in Videos die Wissensvermittlung verändert

Visible Speakers and the Surrounding Space in MOOCs